中耳炎が大人に現れるとどんな症状?治療方法も紹介!

耳の病気は命に関係ないような気がして甘く見てしまいがちですが、平衡感覚をつかめなくなったり注意力散漫になったり、なかなか危険な症状です。

そもそも大人が中耳炎になると泣く程痛いらしく、痛みはひいてもしばらくは耳が聞こえづらくなる場合があります。また、慢性化すると難聴につながる恐れもあり、そうそう油断はできません。中耳炎の仕組みを知り、予防対策を取っておきましょう。

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中耳炎になる仕組み

耳_女性

耳は、外耳、中耳、内耳の3つの部位に分けて考える事ができます。外耳によって空気の振動を捉え、この振動が鼓膜を震わせています。鼓膜の奥には鼓室という空洞があり、ここを内耳と呼んでいます。内耳は振動を電気信号に変換し、神経や脳に信号を伝える事で私達が音を感じる事ができているのです。

この中耳で炎症が起こり、膿みや水が溜まってしまうことを中耳炎と言います。中耳で炎症が起こるという事は菌が入り込んでいるという事なのですが、外耳と内耳は鼓膜で隔てられているはず。それではどこから菌が入って来るのかな?と思ってしまいますが、実は鼻から入っているのです。

鼻や喉の奥と耳の奥はつながっています。そのため、風邪をひいたりして鼻の奥に菌が増えると、それが耳まで入ってしまい中耳炎を起こしてしまうのです。

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二種類の中耳炎

耳

中耳炎には急性中耳炎と滲出性中耳炎の二種類があります。

急性中耳炎

急性中耳炎は、内耳に膿みが溜まる病気で、風邪や肺炎、インフルエンザなどから発生する例が多く見られます。まず、喉や鼻から細菌が入る事で中耳が腫れ、膿が溜まります。鼓室の中に膿みが充満する事で鼓膜が持ち上がり、強い痛みを感じるようになります。また、発熱を伴う場合もあります。膿みの量が鼓膜の限界を超えると、鼓膜を破って膿みが出て来る「耳だれ」が起こります。

風邪など元となっていた病気が治れば膿みの発生は止まります。あとは自然に膿みがどこかへ流れるのを待てばよいので、症状がひどくなければ自然治癒を待つ事も可能です。ただし、痛みがひどい場合は鼓膜を切開して外側から膿を出す治療を行う事もあります。鼓膜は再生するので耳が聞こえなくなる心配はありません。

滲出性中耳炎

滲出性中耳炎は、内耳に水が溜まる病気です。また、急性中耳炎が治りかけの状態を滲出性中耳炎と呼んでいる場合もあります。

中耳からは耳管という管が伸びており、喉頭までつながり、鼓室の圧力を調節する働きをしています。炎症が起きて中耳から分泌液が出た場合、通常であれば耳管を通じて水は外に流れ出しますが、耳管の働きが悪いと分泌液の排出がうまくいかず、耳の中に溜まってしまうのです。自分の声が響いて聞こえる、あくびをすると水音がするという症状がある場合は、この滲出性中耳炎の可能性があります。

滲出性中耳炎の炎症は、急性中耳炎の時程激しい物ではない事が多いので、急性中耳炎程の痛みや発熱はありませんが、難聴を引き起こす可能性があります。また、鼓膜が内耳の壁にはり付いてしまうと手術が必要になります。

さらに、こちらの場合単純に炎症が収まれば解決という訳には行かない場合があり、場合によっては喉や鼻、扁桃腺に問題がある事もあるので、それらを含めた治療が必要な場合があります。

どうしても再発を繰り返してしまう場合は鼓膜に小さなチューブを入れ、内側の水を外に出せるようにする治療を行います。

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大人と子供の違い

親子

中耳炎は子供のなる病気というイメージがありますが、その理由は耳と鼻の仕組みの違いにあります。

前述した通り、外耳から管が伸びて来て鼻や喉までつながっている、その間に鼓膜があるという仕組みになっているのですが、小さいうちは耳管と鼻が近く、水平に近い配置となっています。また、管が太いので鼻や喉からの細菌が入りやすい構造になっているのです。

大人になってサイズが大きくなると耳管はびよーんと伸ばしたように細長くなり、管に勾配が付いて行きます。中耳が一番高い位置になり、そこから勾配を付けて外耳と鼻に伸びて行く形になるため、物理的に菌が流れ込みにくくなるのです。

ところで、大人が中耳炎になってしまった場合は激しい痛みを伴うケースが多いと言います。これは大人が痛みに弱くなっているせいではありません。

急性中耳炎の場合、内耳に溜まった膿みが鼓膜を圧迫する事で激しい痛みが起こります。内耳の圧力に耐えられなくなった時点で鼓膜が破れて膿みは外側へ流れ出し、見た目はともかく内耳の圧力が下がる事で痛みは軽減されます。激しい痛みがある場合に鼓膜を切開するのも同様の理由からです。

しかし、大人の鼓膜は子供の鼓膜と比べて厚いためなかなか破れる事がなく、しかもそもそも膿の溜まる部屋のサイズも大きくなっているため、ぎゅうぎゅう内側から押されて急性中耳炎の症状が大きく出る傾向があるのです。

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今痛い!という時の対策と予防について

痛い

痛みを感じている場合の対処方法と、予防方法を紹介します。

対策

前述の通り、急性中耳炎の場合は大人でも耐えられないような痛みが出ると言われています。その場合は、横になるのではなく縦になっておく方が良いでしょう。頭部に血が集まり血管が拡張するなどで圧力の変化が起きると余計に痛みが増す場合があります。座っている方が楽な方、立ち上がっている方が楽な方など様々なようです。痛み止めを飲んで耳鼻科に行くまでをやり過ごしても問題ありません。

また、耳の後ろを冷やす事も効果があります。痛い方の耳の後ろを冷やして炎症を抑えましょう。

耳だれが出ている場合、放置すると肌が炎症を起こす場合があるので耳の外は軽くガーゼで拭き取ります。もちろんあまり強くこすりすぎるのは厳禁なのと、耳の中の耳だれについては耳鼻科で取ってもらう必要があります。気持ちが悪いかもしれませんが、炎症をひどくしないためにも耳の中はそっとしておきましょう。

滲出性中耳炎の場合はそこまで急を要する程の痛みは無いと言われていますが、気が付かないだけに放置してしまうと難聴を引き起こす可能性があります。早めの医療機関受診が必要です。

予防

中耳炎の大きな要因はやはり鼻や喉からの細菌侵入です。そのため、鼻、喉の炎症を起こさない事が一番の予防です。

中耳炎は風邪の合併症として発症する事が多いので、風邪対策が基本の対策といえるでしょう。うがい、手洗い、マスクなどの対策は他の病気の予防にもなりますので、ぜひ積極的に行う事をお勧め致します。

また、鼻からは細菌が入りやすいので、鼻水が出たらすすらずにかむ事が重要です。悪いものは体の中にしまっておかず、体の外に出してしまいましょう。ただし、力任せに鼻をかむと滲出性中耳炎を起こす可能性があるので注意が必要です。

また、大人の中耳炎の原因として特に挙げられるのは「ストレス」です。ストレスにより免疫力が下がると、様々な病気にかかりやすくなります。細菌に抵抗する力が無くなってしまうと炎症を起こしやすくなります。また、どんな病気に対しても免疫力を高めておいて悪い事はないので、バランスのよい食生活、睡眠を心がけましょう。

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まとめ

子供の病気というイメージがある中耳炎ですが、大人がかかってしまうととにかく泣く程痛いといわれています。また、難聴は一度なってしまうと非常に治りにくいため、そこまで悪くなる前にきちんと医療機関での治療を受けるようにしましょう。

風邪を引いた状態で飛行機に乗る、

また、基本的な生活習慣は中耳炎の予防にもつながります。他の病気への対策にもなるのでぜひバランスの取れた食事や睡眠に気を配りましょう。

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